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Dennis Peron: El padre de la marihuana medicinal

Dennis Peron with marijuana plant as background

Uno de los activistas del cannabis medicinal más conocidos de Estados Unidos, Dennis Peron es conocido cariñosamente como el “padre de la marihuana medicinal.”

Dennis Peron consumió marihuana durante toda su vida adulta, primero la probó durante su servicio militar en Vietnam y más tarde dispensó la planta medicinal a enfermos de sida en San Francisco durante los años 90.

Dennis Peron es ahora celebrado como un pionero del movimiento cannábico que influyó en muchos y cambió el debate político sobre la marihuana en Estados Unidos.

He aquí un repaso a la vida de Dennis Peron y a su importante papel a la hora de hacer accesible el cannabis para uso medicinal en todo el país.

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Los primeros años de Dennis Peron

Dennis Robert Peron nació en 1945 en la ciudad de Nueva York. Creció en Long Island y se crió en el seno de una familia italoamericana de clase media. En 1966, siendo ya un joven adulto, Peron fue reclutado por el ejército estadounidense, donde acabó alistándose en las Fuerzas Aéreas y sirviendo en Vietnam.

Fue en Vietnam donde Peron probó hierba por primera vez. Según una entrevista de 2014, Peron regresó de Vietnam con dos libras de cannabis metidas en su equipo militar. Esto marcó el comienzo de su carrera de 40 años como activista de la marihuana medicinal.

A su regreso de Vietnam, Peron se instaló en San Francisco, donde se sintió aceptado por la cultura hippie. Plantó sus raíces en el contracultural Distrito Castro de la ciudad, fundó una comuna y empezó a vender hierba.

El negocio de la marihuana de Peron, Harvey Milk y los encontronazos con la ley

En poco tiempo, el negocio del cannabis de Peron floreció. Puso a la venta productos en tiendas y dirigió un restaurante que también vendía marihuana de forma paralela. A mediados de los 70, conoció a la también activista Mary “Brownie Mary” Rathbun. Los dos se hicieron amigos y, en algún momento, Brownie Mary empezó a vender sus brownies infusionados con hierba en lo que se llamaba Peron’s Big Top Supermarket.

El distrito de Castro fue también el hogar del activista gay Harvey Milk, amigo de Peron que más tarde se convirtió en el primer hombre abiertamente gay elegido para un cargo público en California. En 1977, Milk hizo historia al ser votado como miembro de la Junta de Supervisores de San Francisco.

Aunque el negocio estaba en auge, también atrajo una atención no deseada. Peron tuvo múltiples altercados con la policía (esto ocurrió también durante la época de la Guerra contra las Drogas de Nixon, conocida por su política de tolerancia cero) e incluso recibió un disparo en el pie durante una redada policial.

Finalmente, Dennis Peron fue arrestado por posesión de 200 libras de marihuana. A diferencia de sus arrestos anteriores, éste era un cargo demasiado grande como para librarse, y se encontró cumpliendo una condena de seis meses de cárcel.

En 1978, mientras Peron cumplía su condena, los votantes de San Francisco aprobaron la Proposición W, una medida no vinculante para poner fin a las detenciones y procesamientos por cannabis. Desgraciadamente, nunca salió adelante, ya que Harvey Milk y el alcalde George Moscone fueron asesinados menos de tres semanas después, y la alcaldesa entrante, Dianne Feinstein, hizo caso omiso de la iniciativa.

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La epidemia de sida y el Club de Compradores de Cannabis de San Francisco

Cuando la crisis del sida se desató en la década de 1980, el distrito de Castro en San Francisco – un barrio popular entre la comunidad gay – fue una de las zonas más afectadas.

Brownie Mary, que trabajaba como voluntaria en el Hospital General de San Francisco, y otras personas afectadas por el sida empezaron a notar que la marihuana aliviaba a los pacientes. Sobre todo, sus propiedades estimulantes del apetito parecían ayudar con los síntomas del síndrome de desgaste (caquexia), caracterizado por la pérdida de peso y la debilidad.

Jonathan West, compañero de Peron, era uno de los muchos enfermos de sida que consumían marihuana para aliviar los síntomas. En 1990, la policía hizo una redada en casa de Peron y le detuvo por posesión de cannabis. West, gravemente enfermo en ese momento, testificó que era para uso médico, y Peron fue puesto en libertad. West sucumbió a la enfermedad dos semanas después.

Tras la muerte de su compañero, Peron se propuso honrar el legado de West. Empezó con la Proposición P, una medida para legalizar la marihuana medicinal en San Francisco. Peron también cofundó el Club de Compradores de Cannabis de San Francisco, el primer dispensario público de marihuana del país.

El club comenzó como una forma de dispensar medicamentos a personas con sida, cáncer y cualquier otra enfermedad en la que la planta pudiera ayudar. En un momento dado, el número de miembros del club superó los 8.000 pacientes.

Una voz a favor de la legalización del cannabis

Tras ver de primera mano cómo la marihuana ayudaba a mejorar los devastadores síntomas del sida y el cáncer, Peron empezó a presionar a favor de la legalización.

El primer paso fue reunir suficientes firmas para calificar la Proposición P, que haría legal el uso médico del cannabis dentro de los límites de la ciudad de San Francisco. En 1991, la medida electoral fue aprobada con un impresionante 78% de los votos. Confiado en que podía lograr un cambio real, Peron intensificó su activismo y fue coautor de un libro de cocina sobre el cannabis con Brownie Mary.

En 1996, Dennis Peron y un puñado de otros activistas fueron los autores de una iniciativa electoral de ámbito estatal conocida como Proposición 215. La campaña se enfrentó a una fuerte oposición por parte de las fuerzas del orden, los cargos electos y el entonces fiscal general de California, Dan Lungren. Lungren incluso ordenó una redada policial en el club de compradores un mes antes de la votación y arrestó a Peron.

Aún así, la Proposición 215 fue aprobada con el 56% de los votos, convirtiendo a California en el primer estado en legalizar la marihuana medicinal en el país. La victoria allanó el camino para que otros estados legalizaran el cultivo.

Peron vivió para ver cómo el trabajo de su vida daba frutos en varios frentes. Cuando California legalizó el matrimonio entre personas del mismo sexo, Peron se casó con su compañero de toda la vida, John Entwistle. La pareja pasó sus últimos años juntos hasta que Peron murió de cáncer de pulmón en 2018. Al anunciar la muerte de Peron, su hermano Jeffrey Peron lo elogió como “un hombre que cambió el mundo.”

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