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¿Qué es el Memorándum Cole y qué significa?

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El Memorándum Cole fue un Memorándum emitido por el Departamento de Justicia de Estados Unidos en 2013. En él se afirmaba que los fiscales estatales no debían perseguir las condenas por marihuana en los estados que hubieran legalizado cualquier forma de cannabis, con la excepción de las conductas que no se ajustaran a la normativa estatal.

Dado que el cannabis sigue siendo ilegal en virtud de la legislación federal, el Memorándum Cole trató de conciliar los posibles conflictos que podrían surgir debido a la marcada diferencia entre las leyes federales y estatales.

En la década transcurrida desde que se publicó por primera vez el Memorándum Cole, las repercusiones de éste en toda la industria del cannabis han sido muy amplias. El Memorándum Cole puede parecer complejo a primera vista, pero comprender el Memorándum y sus efectos es vital para entender la industria del cannabis en la actualidad.

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¿Qué es el Memorándum Cole?

El Memorándum Cole fue un memorándum enviado por el ex fiscal adjunto de los Estados Unidos James Cole a todos los fiscales estatales en agosto de 2013. El Memorándum establecía que el Departamento de Justicia de los Estados Unidos no aplicaría la prohibición federal contra el cannabis en los estados que hubieran legalizado cualquier forma de marihuana: medicinal, recreativa o ambas.

Aunque el Departamento de Justicia no haría la vista gorda ante acciones ilegales relacionadas con la marihuana que fueran en contra de la normativa estatal, como el tráfico o la violencia, el Departamento no gastaría recursos en desafiar la capacidad de la industria del cannabis para operar en los estados con cannabis legalizado.

El Memorándum se alineaba con declaraciones anteriores del entonces presidente Obama, que no llegó a respaldar la legalización o despenalización del cannabis, pero afirmó que no debería ser una prioridad para el gobierno federal perseguir cargos por posesión contra individuos en estados con marihuana legalizada.

Lamentablemente, en enero de 2018, el fiscal general Jeff Sessions anuló el Cole Memo citando la Ley de Sustancias Controladas de 1970 y afirmando que el Memorándum Cole  “socavaba el estado de derecho y la capacidad de nuestros socios locales, estatales, tribales y federales encargados de hacer cumplir la ley para llevar a cabo esta misión.”

¿Qué hubo antes del Memorándum Cole?

Aunque el Memorándum Cole marcó un cambio pronunciado en el enfoque del gobierno federal respecto a la prohibición del cannabis, no fue el primero de este tipo. De hecho, el Memorándum Cole siguió a una serie de Memorándums anteriores emitidos por el Departamento de Justicia en años anteriores, que reflejaban la evolución de la postura del Departamento sobre la intervención en los estados con marihuana legalizada.

Un Memorándum de 2009 publicado por el Departamento de Justicia afirmaba que los fiscales estadounidenses “no deberían centrar los recursos federales ” en ninguna persona que siguiera las leyes estatales relativas al cannabis medicinal. El Memorándum Cole de 2013 actualizó y aclaró Memorándums anteriores, que se centraban principalmente en el cannabis medicinal, tras la decisión de los votantes de los estados de Colorado y Washington en 2012 de legalizar el cannabis recreativo, convirtiéndose en los primeros estados en aprobar tales medidas.

El impacto del Memorándum Cole en la industria del cannabis

El Memorándum Cole infundió confianza a quienes trabajan en la industria del cannabis, lo que permitió que el mercado creciera. En los años siguientes al Memorándum Cole, la industria del cannabis se expandió rápidamente, con ventas combinadas de marihuana medicinal y recreativa que superaron los 4.600 millones de dólares en 2014, el año después de la publicación del Memorándum Cole.

La industria siguió creciendo a medida que más estados legalizaban la marihuana, ganando más de 5.700 millones de dólares en 2015 y más de 6.500 millones en 2016. En 2022, se proyectó que la industria del cannabis legal superaría los 33.000 millones de dólares, una cifra que se espera que siga aumentando en 2023 y más allá a medida que más estados legalicen el cannabis y los mercados preexistentes se expandan.

Aunque el Memorándum Cole no era una pieza legislativa, el Memorándum proporcionó una medida de seguridad a la industria del cannabis en 2013. En esencia, los negocios de cannabis que siguieran estrictamente las directrices legales establecidas por el estado en el que operaban no tendrían motivos para esperar ninguna acusación federal, a pesar de que el cannabis siguiera siendo ilegal a nivel federal.

Aunque los fiscales seguirían persiguiendo condenas por actividades como la venta de cannabis recreativo a menores o las ventas en beneficio de organizaciones delictivas, los dispensarios o fabricantes respetuosos con la ley estatal podrían estar tranquilos sabiendo que sus operaciones no se enfrentarían a una interferencia excesiva de las fuerzas del orden o del gobierno federal.

La regulación del cannabis en un mundo pos-Memorándum Cole 

Tras la rescisión del Memorándum Cole en 2018 por parte del fiscal general Sessions, los miembros de la industria del cannabis reaccionaron desfavorablemente ante los posibles nuevos obstáculos a los que podrían enfrentarse sin las protecciones del Memorándum Cole, incluso cuando el mercado de la marihuana legal seguía creciendo.

Estos desafíos potenciales incluían la terminación de los contratos de arrendamiento u obstáculos adicionales como la imposibilidad de recibir el seguro necesario debido a un conflicto con la política pública. Sin la expectativa de una estabilidad continuada, los funcionarios gubernamentales de los estados con cannabis legalizado también expresaron su frustración ante la posible interrupción de la lucrativa industria.

Afortunadamente, los comunicados de prensa del Departamento de Justicia de 2018-2020 no parecen mostrar un aumento sustancial de los cargos relacionados con la marihuana derivados del simple cumplimiento por parte de los estados de sus leyes individuales sobre la marihuana. La mayoría de los cargos se referían a armas de fuego, tráfico y empresas criminales. Sin embargo, a pesar de ello, algunos miembros del Congreso siguen luchando por conseguir más protecciones frente a la persecución federal, incluida la despenalización del consumo de marihuana en todo el país.

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Preguntas frecuentes

¿Sigue en vigor el Memorándum Cole?

No, el Memorándum Cole ya no está en vigor. En enero de 2018, el Fiscal General de los Estados Unidos, Jeff Sessions, nombrado bajo la administración Trump, emitió un nuevo memorando que rescindía el Memorándum Cole y las directivas anteriores relacionadas de la administración Obama, que dejaban a los fiscales federales con la oportunidad de intervenir en los estados con cannabis legalizado.

Si bien la falta de instrucciones específicas para que los fiscales estatales persigan activamente las operaciones de cannabis en los estados con cannabis legalizado significó que no hubo un efecto inmediato en la capacidad de la industria de la marihuana para operar, el alejamiento del escudo del Memorándum Cole creó una nueva sensación de incertidumbre dentro de la industria.

¿Qué sustituyó al Memorándum Cole?

El Memorándum Sessions sustituyó inicialmente al Memorándum Cole. Tras la transición de la administración Trump a la administración Biden, se preguntó al candidato a fiscal general Merrick Garland durante una audiencia de confirmación en el Senado si restablecería una versión del Memorándum Cole.

Aunque Garland no afirmó explícitamente que instituiría una nueva versión del Memorando Cole, sí indicó que su enfoque del cannabis sería similar a la política transmitida en el Memorándum Cole, aunque sin un memorando formal que lo afirmara explícitamente.

Incluso sin un memorándum que confirme el regreso a las protecciones del Memorándum Cole, la administración Biden ha dejado claro que no tiene intención de dar marcha atrás al reloj. En octubre de 2022, el presidente Biden indultó a todas las personas condenadas por cargos federales de posesión de marihuana, una decisión que no fue cuestionada por el fiscal general Garland.

Biden aún no ha dado pasos claros hacia su promesa electoral de despenalizar el cannabis. Aun así, la decisión de indultar a los condenados por posesión, así como la aprobación del primer proyecto de ley de investigación de la marihuana medicinal, indican que la actual administración y el fiscal general Garland respetan las protecciones del Memorándum Cole.